Alors que les petits agriculteurs intensifient la production de produits horticoles, il est à craindre que la demande dépasse l’offre, car ces agriculteurs ne disposent pas des chaînes de production sophistiquées et bien financées des agriculteurs commerciaux.

BULAWAYO, Zimbabwe, 12 mai 2020 (IPS) – Bulawayo, la deuxième ville du Zimbabwe de quelque 700 000 habitants, a connu une pénurie de légumes cette année, les principaux producteurs citant une série de défis allant des faibles pluies à l’incapacité d’accéder aux prêts bancaires pour financer leurs opérations. Mais cette pénurie a créé une lacune sur le marché que les petits exploitants du Zimbabwe – environ 1,5 million de personnes selon les chiffres du gouvernement – ont la possibilité de combler.

«Les petits agriculteurs sont les plus grands producteurs de diverses cultures vivrières, certains estimant qu’ils fournissent plus de 80 pour cent de ce que beaucoup d’entre nous [dans tout le pays] consomment même actuellement», Nelson Mudzingwa, coordinateur national du Forum des Petits Exploitants Biologiques du Zimbabwe (ZIMSOFF), la section locale du Forum des Petits Exploitants Agricoles d’Afrique orientale et australe (ESAFF), a déclaré à IPS.

    • ESAFF est un réseau d’organisations de petits agriculteurs à la base travaillant dans 15 pays de la région.

Selon le ministère de l’Agriculture, les petits exploitants agricoles nourrissent depuis longtemps ce pays d’Afrique australe en produisant la majeure partie du produit de base qu’est le maïs.

Le programme controversé de réforme agraire du Zimbabwe – où le gouvernement de feu l’ancien président Robert Mugabe a exhorté les Noirs zimbabwéens à s’approprier des fermes appartenant à des blancs en 2000 – est généralement considéré comme un échec qui a fait que le pays, qui autrefois était considéré comme le grenier de l’Afrique, est devenu un net importateur de produits alimentaires.

    • En décembre dernier, le Programme alimentaire mondial des Nations Unies a averti que le Zimbabwe faisait face à sa pire crise de faim depuis une décennie. Environ 7,7 millions de personnes – la moitié de la population – étaient en situation d’insécurité alimentaire.

Mais depuis un certain temps maintenant, les petits agriculteurs et autres jardiniers communautaires disséminés à Bulawayo se sont focalisés sur la production à la demande de produits horticoles tels que les tomates, les choux et les oignons. Ce changement dans la matrice de production alimentaire n’a fait que s’accroître depuis que le pays a annoncé le verrouillage du COVID-19 le 31 mars, qui devrait prendre fin ce dimanche.

Selon le Système d’Alerte Précoce contre la Famine (FEWS NET), le verrouillage du Zimbabwe a paralysé le mouvement des produits agricoles, augmentant encore les pénuries dans les grandes exploitations agricoles du pays.

“Les petits exploitants agricoles ont continué à approvisionner les marchés urbains ouverts quotidiennement, ce qui témoigne clairement de ce que les petits agriculteurs sont capables de produire malgré un soutien très limité”, a déclaré Mudzingwa à IPS.

Depuis l’arrière-cour qui approvisionne le marché aux légumes de Bulawayo…

À partir d’une petite parcelle chez elle dans la banlieue de densité moyenne de Bulawayo à Kingsdale, Geraldine Mushore cultive toutes sortes de légumes verts: des pois aux tomates en passant par les oignons et la laitue. Cela est devenu son activité principale, a-t-elle déclaré, à un moment où de nombreux Zimbabwéens cherchent des moyens d’échapper à la misère

Mushore a installé son jardin verdoyant de 900 mètres carrés il y a moins de deux ans, mais souhaite qu’elle l’ait commencé plus tôt.

«Cela a commencé comme une petite expérience pour voir ce que je pourrais faire grandir, si j’étais à la hauteur. Mais maintenant, c’est mon occupation à plein temps », a-t-elle déclaré à IPS.

Mushore vend ses produits en vrac aux vendeurs du marché animé de légumes du centre-ville de Bulawayo et également aux supermarchés locaux.

«L’activité s’est développée, je suppose. Le forage a été une aubaine, surtout maintenant, lorsque les grandes exploitations agricoles ne parviennent pas à répondre à la demande de légumes verts, car beaucoup dépendent des précipitations ou ont des trous de forage qui ne pompent plus d’eau », a déclaré Mushore à IPS. Elle a ajouté que même si elle se portait bien auparavant, depuis le verrouillage, son entreprise a été florissante.

… À la parcelle de terrain récupérée qui est en plein essor

À Ntabazinduna, un hameau situé à 30 km de Bulawayo, Joseph Ntuli possède un potager florissant sur quelque 2 000 mètres carrés de son terrain de 18 acres.

Alors que la parcelle est dominée en grande partie par des buissons épineux, Ntuli a défriché la portion de terre pour cultiver des choux, des tomates, des pois et des carottes.

La demande de produits frais a augmenté cette année à la suite de difficultés économiques qui ont vu les familles abandonner les régimes riches en protéines préférés tels que la viande, le poisson et le poulet au profit de légumes moins chers.

    • Dans une mise à jour d’avril à septembre, FEWS NET a déclaré que les besoins alimentaires du Zimbabwe ont augmenté cette année après que les activités agricoles ont été affectées par la sécheresse, 8 millions de personnes ayant besoin d’une aide alimentaire.

“Nous étions autrefois éclipsés par de plus grandes exploitations agricoles qui produisaient une grande partie des légumes dans cette partie du pays, mais nous voyons maintenant qu’elles se démènent, ce qui nous a mis encore plus de pression pour approvisionner les marchés de légumes et nourrir notre population”, a déclaré Ntuli à IPS.

Il a expliqué qu’alors qu’il devait parfois regarder ses produits pourrir parce qu’il n’avait pas de clients, il vend maintenant au moins 20 caisses de tomates par jour et depuis a dû engager une aide supplémentaire.

“J’approvisionne le marché de Bulawayo et les gens là-bas disent que d’autres légumes viennent en fait d’autres régions du pays car il y a une pénurie chez nos propres producteurs locaux”, a-t-il déclaré.

La demande pourrait bientôt dépasser l’offre

Au fur et à mesure que les petits exploitants agricoles du pays commencent à produire plus de produits, il est à craindre que la demande dépasse l’offre, car ces agriculteurs n’ont pas les chaînes de production sophistiquées et bien financées des agriculteurs commerciaux.

«Les petits agriculteurs ont été à la hauteur pour nourrir le pays bien qu’ils n’aient pas répondu à la demande.

«La demande, en particulier pour le segment supérieur du marché, comme les supermarchés, [et avant le verrouillage], les hôtels et les restaurants, a été largement satisfaite par les importations de produits horticoles. Les petits exploitants agricoles, d’autre part, ont largement répondu aux demandes pour le segment moyen à inférieur du marché, en grande partie par le biais de ces points de vente localisés », a déclaré Ali Said, chef du programme de soutien à l’alimentation et aux moyens de subsistance à l’Organisation des Nations Unies pour l’alimentation et l’agriculture au Zimbabwe.

«Les petits exploitants agricoles sont également des fournisseurs importants d’établissements telles que les internats et les hôpitaux dans leurs localités. Si les goulets d’étranglement actuels à la production horticole par les petits exploitants agricoles sont résolus, ils peuvent produire suffisamment pour répondre à la demande », a-t-il déclaré à IPS.

Mudzingwa est d’accord.

“La production alimentaire massive a besoin de ressources en capital, auxquelles les petits agriculteurs devraient avoir accès sans conditions strictes”, a déclaré Mudzingwa à IPS.

L’intervention du gouvernement et des investisseurs privés est nécessaire

L’année dernière, le Zimbabwe a mis en place le projet Zimbabwe Smallholder Horticulture Empowerment and Promotion (ZIM-SHEP), avec le soutien de l’Agence japonaise de coopération internationale (JICA).

Selon le ministère des Terres, de l’Agriculture, de l’Eau, du Climat et de la Réinstallation Rurale, les petits exploitants agricoles sont les principaux producteurs horticoles du pays et le ZIM-SHEP est conçu pour aider ces agriculteurs avec des compétences spécialisées et également pour accéder aux marchés.

Les agriculteurs autodidactes tels que Mushowe ont déjà montré la contribution des petits exploitants à la satisfaction des besoins locaux, malgré le manque d’accès à l’agro-financement.

“Cela ne me dérangerait pas d’avoir plus d’espace pour augmenter la production de légumes, mais je suis également conscient que l’expansion nécessitera plus de ressources que je ne peux pas me permettre pour le moment”, a déclaré Mushowe.

Malgré le Fonds international de développement agricole (FIDA) qui soutient le Zimbabwe dans le cadre du programme de soutien à l’irrigation des petits exploitants, où les communautés bénéficient de systèmes d’irrigation particulièrement intéressés par l’horticulture, ce soutien n’a pas encore atteint les agriculteurs de Ntabazinduna tels que Ntuli.

«Nous accueillerons certainement avec plaisir toute forme de soutien. Nous nous sommes déjà montré combien nous contribuons à nourrir une si grande ville comme Bulawayo. Évidemment, nous pouvons faire plus, mais pour l’instant, c’est ce que nous pouvons faire », a déclaré Ntuli à IPS.

Selon la FAO, la production horticole des petits exploitants peut augmenter grâce aux interventions appropriées des gouvernements et des investisseurs privés, car ils ont déjà prouvé leur capacité à répondre aux besoins localisés.

«Le changement climatique et la réduction des précipitations et les périodes de sècheresse qui l’accompagnent ont porté un coup énorme à la production horticole, dont la plupart dépendent de l’eau de surface et souterraine. Les sources d’eau sont devenues peu fiables et ne sont plus en mesure de soutenir la production agricole tout au long de l’année comme par le passé. Il est donc nécessaire de garantir la disponibilité d’une eau fiable grâce au forage de trous de forage et à la construction de barrages et de déversoirs lorsque cela est possible », a déclaré Said à IPS par e-mail.

Pour l’instant, les petits exploitants comme Ntuli et Mushore font ce qu’ils peuvent avec leurs ressources limitées pour nourrir leurs communautés locales.