LE CAIRE, le 18 avr. 2019 (IPS) – «Malheureusement, le panorama nutritionnel global de l’Égypte n’a pas belle apparence», déclare la Dre Sara Diana Garduno Diaz, experte en nutrition et biologie à l’Université américaine du Moyen-Orient. Les recherches de Diaz portent sur les habitudes alimentaires et les facteurs de risque associés au syndrome métabolique associés à l’origine ethnique.

«Bien que traditionnellement un pays connu pour ses modèles alimentaires somptueux et accueillants, la qualité de l’alimentation a été compromise», a-t-elle déclaré à IPS.

Oliver Petrovic, chef de la santé et de la nutrition au Fonds des Nations Unies pour l’enfance (UNICEF), Égypte, fait écho à ses conclusions: « Des aliments malsains tels que les biscuits sucrés, les bonbons, les chips et les gâteaux constitue le tiers des aliments consommés au quotidien par les bébés égyptiens. »

Petrovic a déclaré à IPS que la consommation de snacks sucrés par les enfants était associée à une probabilité 51% plus élevée de faire partie d’un ménage «avec un enfant souffrant d’un retard de croissance et une mère obèse». «Seulement environ la moitié des enfants de moins de deux ans consomment des aliments riches en fer», ajoute-t-il.

Dans un pays où un enfant sur cinq souffre de retard de croissance ou est trop petit pour son âge, la malnutrition représente 35% de la charge de morbidité chez les enfants de moins de cinq ans, prévient l’Organisation des Nations Unies pour l’alimentation et l’agriculture (FAO).

Selon l’UNICEF, la définition du retard de croissance «est une mesure de la malnutrition chronique; elle reflète une nutrition inadéquate sur une longue période, ou les effets de maladies récurrentes ou chroniques. »

Un rapport de l’UNICEF sur l’Égypte publié en 2018 explique que la malnutrition maternelle et infantile est influencée par un apport alimentaire insuffisant et par la maladie. Le rapport indique en outre qu’un apport alimentaire insuffisant fait référence à un faible accès à «un régime alimentaire équilibré parmi les couches les plus pauvres de la société, ainsi qu’à de mauvaises habitudes alimentaires, à un mode de vie et au manque de sensibilisation nutritionnelle de la population, par opposition aux problèmes de disponibilité alimentaire».

Il note également que le fait de ne pas pouvoir optimiser l’allaitement joue un rôle à cet égard. En outre, les mauvaises conditions d’hygiène et d’assainissement sont également des causes sous-jacentes de la malnutrition.

“Les pratiques alimentaires traditionnelles de l’ensemble de la région reposaient largement sur les aliments de saison et locaux, les méthodes de cuisson lente, l’alimentation collective et l’évitement du gaspillage de nourriture, mais plus récemment, des habitudes telles que les repas rapides et la préférence pour des sources d’énergie moins chères sont en train de devenir la norme”, souligne Diaz.

La malbouffe est à la hausse

Et les conséquences négatives de cela s’étendent avec le temps.

La FAO estime qu’entre deux et six pour cent des enfants présentant un retard de croissance deviennent des adultes présentant un retard de croissance, moins productifs que des adultes de taille normale. Morbidité et mortalité accrues, diminution du développement cognitif, moteur, linguistique et socio-affectif, et une augmentation des maladies non transmissibles telles que le diabète et les cardiopathies font partie des effets à court et à long terme du retard de croissance.

«Il est important de prendre conscience de l’importance cruciale d’une nutrition adéquate dans les premières années de la vie. Elles ont un effet profond sur l’avenir de l’enfant. Ces années sont une première occasion cruciale de fournir aux enfants la nutrition, la protection, les liens et la stimulation dont ils ont besoin pour atteindre leur plein potentiel », a déclaré Petrovic à IPS.

«Une nutrition adéquate, des environnements sûrs et une prise en charge adaptée par les adultes sont les meilleurs moyens de favoriser un développement sain du cerveau», a-t-il ajouté.

Par ailleurs, le taux de sous-alimentation dans la population égyptienne totale entre 2014 et 2016 était inférieur à 5%, selon le Programme alimentaire mondial. Selon la FAO, la sous-alimentation est “une estimation de la proportion de la population dont la consommation alimentaire habituelle est insuffisante pour fournir les niveaux d’énergie diététique nécessaires au maintien d’une vie saine et active”.

La prévalence de cinq pour cent est la même que dans la plupart des pays industrialisés, ce qui montre que la situation n’est pas aussi critique qu’en Afrique subsaharienne. En Zambie, au Zimbabwe et au Malawi, par exemple, une personne sur trois est sous-alimentée.

L’Égypte et les défis alimentaires: score élevé dans «pertes et gaspillages alimentaires», score médiocre dans «habitudes alimentaires»

Mais le problème ne réside pas seulement en Egypte. Tous les pays arabes sont confrontés à des problèmes alimentaires complexes, tels que définis par l’indice de durabilité alimentaire (FSI), développé par l’Economist Intelligence Unit en collaboration avec le Centre Barilla pour l’alimentation et la nutrition (BCFN).

Chaque pays est classé en fonction des pertes et gaspillages alimentaires, de l’agriculture durable et des défis nutritionnels. Selon le livre blanc FSI 2018, l’Égypte se classe au 50ème rang des 67 pays analysés dans le monde pour la malnutrition, ce qui en fait l’un des quatre pays non issus de l’Afrique subsaharienne parmi les 20 pays les moins bien classés. Les trois autres pays sont l’Arabie saoudite, l’Inde et l’Indonésie.

Cependant, dans l’ensemble, l’Égypte a obtenu un score modéré pour les défis nutritionnels. Les résultats plutôt satisfaisants obtenus dans la catégorie «qualité de vie» ne compensaient pas suffisamment les très faibles résultats obtenus dans les catégories «style de vie» et «habitudes alimentaires».

Pertes et gaspillage alimentaires: le «système de carte à puce» en Égypte

Les pays arabes se classaient tous au bas du FSI en ce qui concerne les pertes et le gaspillage alimentaires. L’Arabie saoudite et les Émirats arabes unis (UAE) ont été classés respectivement 29e et 35e pays pour les pertes et le gaspillage alimentaires parmi les 35 pays à revenu élevé, tandis que l’Égypte se classait au 10e rang sur 23 pays à revenu intermédiaire.

L’Égypte a spécifiquement introduit une mesure – un système de carte à puce – qui limite le problème au niveau national.

Le programme, qui touche environ 80% de la population égyptienne, établit la quantité quotidienne maximale de pain subventionné pouvant être demandée par chaque membre de la famille.

En conséquence, le gaspillage alimentaire a considérablement diminué et d’autres pays comme la Jordanie envisagent de mettre en œuvre ce modèle afin d’éviter le gaspillage d’aliments de base subventionnés.

Ce qui peut être fait?

L’Egypte vit certainement dans une situation de grande vulnérabilité face aux défis nutritionnels.

L’aridité de la région exerce une pression sur l’agriculture et le Nil ne suffit pas, à lui seul, à satisfaire les besoins de plus de 90 millions d’habitants. Une grande partie de l’eau du Nil est utilisée pour l’agriculture et une gestion de l’eau inefficace au niveau local peut entraîner une pénurie d’approvisionnement pour des communautés entières. De plus, le changement climatique amplifie tous ces défis.

La hausse des prix des denrées alimentaires a également contraint des millions d’Égyptiens à adopter un mode de vie moins coûteux, mais également moins sain.

Pour inverser les tendances actuelles en matière de malnutrition (forte prévalence du retard de croissance, augmentation concomitante de l’insuffisance pondérale et de la surcharge pondérale), il convient d’examiner attentivement les causes communes et d’adopter une approche multisectorielle complexe pour s’attaquer aux causes sous-jacentes.

«Sur le plan politique, l’UNICEF et la Banque mondiale ont travaillé à une meilleure compréhension du problème», a déclaré Petrovic à IPS.

«Ils ont aidé le ministère égyptien de la Santé et de la Population (MSP) à élaborer un dossier d’investissement, à effectuer une analyse approfondie de la situation et à définir les interventions proposées et chiffrées nécessaires pour réduire le retard de croissance. L’UNICEF fournit également un soutien technique au ministère de la Santé et de la Population pour la révision de la stratégie de nutrition et l’élaboration d’un nouveau plan d’action chiffré pour la nutrition », a-t-il ajouté.

Globalement, l’image de la sécurité alimentaire en Égypte apparaît à la fois positive et négative. Les autorités, les agriculteurs et tous les Égyptiens eux-mêmes doivent maîtriser la situation.

«À mon avis, ce n’est pas une question qui doit être traitée exclusivement par les décideurs politiques», a déclaré Diaz.

«Je pense que la solution nécessite des changements au niveau individuel et communautaire (à domicile). Ces changements de cap nécessitent le soutien des décideurs, par exemple, par le biais de programmes d’éducation nutritionnelle, de microcrédits pour stimuler les agriculteurs locaux et d’autres initiatives de production alimentaire locales et d’infrastructures visant à améliorer la sécurité alimentaire.

“Les politiques peuvent exister ou être sous-développées mais resteront inutiles à moins d’être acceptées et implémentées par la population.”