Étant donné qu’un verrouillage national a confiné un record de 1,3 milliard d’Indiens dans leurs foyers depuis le 24 mars, l’une des communautés les plus durement touchées a été celle des agriculteurs indiens.

NEW DEHLI, le 24 avril 2020 (IPS) – Des images désespérantes d’agriculteurs indiens se tenant au milieu de bandes de légumes, de fruits et de céréales pourris ont inondé les journaux et les écrans de télévision récemment. La chute des prix et les goulots d’étranglement du transport dus à la fermeture du coronavirus de 40 jours en Inde, jusqu’au 3 mai, ont poussé certains à mettre le feu à leurs produits invendus.

Étant donné qu’un verrouillage national a confiné un record de 1,3 milliard d’Indiens dans leurs foyers depuis le 24 mars, l’une des communautés les plus durement touchées a été celle des agriculteurs indiens.

Les cultures incendiés et les suicides d’agriculteurs

«Nous emmenons nos produits au mandi (marché) mais il n’y a pratiquement plus d’acheteurs de nos jours. J’ai été forcé de vendre quatre quintaux de piment à Rs 10 par kg contre un prix normal de Rs 40. Mais j’étais désespéré de conclure l’accord, sinon le coût du transport pour ramener tout ce produit m’aurait brisé le dos », Lekhi Ram, un petit agriculteur du village de Khairpur, dans l’ouest du Grand Noida, Uttar Pradesh, a déclaré à IPS par téléphone.

Incapable de récolter sa moisson à temps, le voisin de Ram, également petit exploitant, a mis le feu à ses champs. La pluie inattendue et les grêlons de la semaine dernière ont décimé le peu qui restait. “Les restes de légumes ont été nourris aux moutons et aux chèvres”, a déclaré Ram.

Mars et avril marquent le pic de la saison de récolte en Inde lorsque des cultures comme le blé, le pois chiche, l’orge, les graines de lin, les pois, la pomme de terre, la moutarde, le coton et le millet sont récoltées et vendues. Mais la pandémie actuelle signifie que cela ne peut pas avoir lieu.

«Nous espérions récolter une riche récolte de cultures de rabi (du printemps) en raison d’une bonne période de pluies. Mais Dieu avait clairement d’autres plans », a déclaré à IPS Balbir Singh Rajewal, président de l’Union Bharatiya Kisan au Punjab, une organisation représentative des petits exploitants agricoles qui protège leurs intérêts. «La demande urbaine a été minime pendant le verrouillage. Même les épiceries en ligne, dont nous ne pouvons normalement pas traiter les commandes, ont cessé d’appeler. »

Des suicides d’agriculteurs ont été signalés dans certains villages.

    • Un agriculteur de l’État du Karnataka, dans le sud de l’Inde, s’est suicidé la semaine dernière après avoir été incapable de vendre sa récolte en raison du confinement.
    • Rambhavan Shukla, un autre fermier du village de Jari dans l’Uttar Pradesh s’est suicidé en se pendant à un arbre en raison de la non-disponibilité de travailleurs pour récolter sa moisson de blé.

Près de 700 millions de personnes sur 1,3 milliard du pays dépendent directement ou indirectement des moyens de subsistance dérivés de l’agriculture.

    • Le secteur de l’agriculture et des secteurs connexes contribue à hauteur de 16,5% au PIB de 2,6 billions de dollars du pays, selon l’enquête économique du gouvernement indien 2019-2020.
    • Selon les statistiques de l’Organisation internationale du Travail (OIT), la part de l’agriculture dans l’effectif total des travailleurs de l’Inde était de 43,9% en 2018.
    • L’OIT a averti la semaine dernière qu’environ 400 millions de travailleurs engagés par l’économie informelle, qui représente 90% de la main-d’œuvre totale du pays, risquent de sombrer davantage dans la pauvreté pendant la crise actuelle.

Les syndicats d’agriculteurs demandent au gouvernement d’en faire plus

Un rapport publié par la Banque mondiale a déclaré que la pandémie va renforcer les inégalités en Asie du Sud, exhortant les gouvernements à intensifier leurs actions pour protéger leurs populations, en particulier les plus pauvres et les plus vulnérables, notamment par le biais de programmes de travail temporaires.

Selon Jagdish Singh, président de l’Union Bhartiya Kisan du Madhya Pradesh, un organisme représentatif de 0,3 million d’agriculteurs, l’apathie bureaucratique a le plus nui aux agriculteurs.

«Nous n’avons pas obtenu de moissonneuses-batteuses combinées du Pendjab en raison de restrictions de transport qui ne nous ont pas permis de récolter nos céréales à temps. Le manque de main-d’œuvre agricole et le mauvais temps la semaine dernière n’ont fait qu’empirer les choses. »

Singh regrette que le gouvernement de l’État n’ait fait aucun effort pour exploiter des mandis locaux afin de permettre aux agriculteurs de vendre le grain qu’ils pouvaient récolter.

«Grâce à nos propres efforts, nous avons géré un mandi dans la ville de Satna [Madhya Pradesh] pour vendre des légumineuses, de la moutarde et du blé tout en respectant les normes de distanciation sociale. Cela a aidé de nombreuses familles à obtenir de l’argent pour leur subsistance. Il existe de nombreux districts à travers le Madhya Pradesh où il n’y a pas de cas corona. Pourquoi le gouvernement n’opère-t-il pas des marchés là-bas? ”

Les céréaliculteurs possédant de plus grandes propriétés foncières connaissent de plus grandes difficultés sous les effets combinés de la faible demande et de la pénurie aiguë de main-d’œuvre agricole migrante. Cela a gravement interrompu les modèles agricoles, en particulier les activités de récolte dans le nord-ouest des États grenier à pain du nord, l’Uttar Pradesh, le Punjab et l’Haryana, où le blé et les légumineuses sont cultivés, a déclaré Rajewal.

Les stocks alimentaires pourraient aider à traverser la tempête…

Dans le sud du Tamil Nadu et du Maharashtra, pour les agriculteurs qui cultivent des cultures de rente comme le coton, l’oignon et les bananes, le transport s’est avéré être un problème.

Selon Pravin Paithankar, président de la Maharashtra Heavy Vehicle and Inter-State Container Operators’ Association (Association des Gros Camionneurs et Opérateurs de Conteneurs Inter-Etat de Maharashtra), les zones urbaines signalant plus de cas de coronavirus que les zones rurales, les chauffeurs de camions et les opérateurs de conteneurs préfèrent rester dans leurs villages.

“Ils ne seront de retour qu’en mai-juin”, a déclaré Paithankar à IPS.

Immédiatement après l’annonce du verrouillage à l’échelle nationale, le ministre des Finances Nirmala Sitharaman a déclaré un paquet de 1,7 billion de roupies (environ 22 milliards de dollars), principalement pour protéger les sections vulnérables (y compris les agriculteurs) de tout impact négatif de la pandémie.

Cependant, avec la plupart des ménages agricoles indiens étant de petits agriculteurs marginaux et une partie importante de la population étant des ouvriers agricoles sans terre, ce montant est cruellement insuffisant, selon Rajewal.

    • Sur la main-d’œuvre agricole totale en Inde, 45,1% sont des cultivateurs (agriculteurs avec des terres ou des travailleurs indépendants dans l’agriculture) et le reste, 54,9%, sont des travailleurs agricoles (ou sans terre), selon le Pocket Book of Agricultural Statistics (Livre de Poche des Statistiques Agricoles) de 2017.

La crise actuelle aura également un effet domino sur la production agricole pendant la saison kharif (hiver) car des semences, des engrais et d’autres intrants de bonne qualité ne sont pas disponibles, un haut responsable du département de l’alimentation, des fournitures civiles et de la consommation de l’Uttar Pradesh qui n’a pas souhaité être nommé a déclaré à IPS.

Compte tenu de la façon dont la crise en cours a frappé la communauté agricole, le Comité de coordination All India Kisan Sangharsh, une organisation faîtière de plus de 250 syndicats d’agriculteurs à travers le pays, a exhorté le Premier ministre Narendra Modi à se procurer tout le blé produit dans le pays pour protéger les agriculteurs.

Malgré les turbulences au sein de l’économie rurale, cependant, l’optimisme est que la sécurité alimentaire de l’Inde ne souffrira pas. Le pays maintient d’importants stocks tampons de blé et de riz et ses greniers débordent de près de 60 millions de tonnes de céréales alimentaires, selon la Food Corporation of India.

Toutefois, le maintien de la fluidité des chaînes d’approvisionnement sera vital pour la sécurité alimentaire future, avertissent les experts, pour lesquels les agriculteurs doivent avoir un accès continu aux marchés. Les scientifiques de l’Institut indien de technologie (Gandhinagar) qui ont analysé 150 ans de données sur la sécheresse ont souligné dans un rapport que 2 à 3 millions de décès dans la famine du Bengale en 1943 étaient dus à des perturbations de l’approvisionnement alimentaire – et non à un manque de disponibilité alimentaire.

Selon le Food Sustainability Index, créé par le Barilla Center for Food and Nutrition et l’Economist Intelligence Unit (EIU), l’Inde parmi d’autres pays à revenu intermédiaire a un score supérieur à la moyenne de 65,5 sur 100 en matière d’agriculture durable.

… Et qu’en est-il du COVID-19?

Pendant ce temps, les experts disent que dans le scénario post-COVID-19, les politiques alimentaires et agricoles existantes doivent être réorientées pour tenir compte des pandémies. Dans un essai, Containing COVID-19 impacts on Indian agriculture) (Contenant les impacts du COVID-19 sur l’agriculture indienne), le Dr Arabinda Kumar Padhee et le Dr Peter Carberry soutiennent que le développement d’infrastructures et de logistique soutenant les exportations nécessiterait des investissements et le soutien du secteur privé pour augmenter les revenus des agriculteurs à long terme.

Le duo suggère également que l’Inde, ayant un excédent commercial sur des produits tels que le riz, la viande, les produits laitiers, le thé, le miel, les produits horticoles, devrait saisir les opportunités en exportant ces produits avec une politique agro-exportatrice stable. Les exportations agricoles de l’Inde étaient évaluées à 38 milliards de dollars en 2018-2019 et peuvent encore augmenter grâce à des politiques favorables.

«Le gouvernement indien a désormais mis davantage l’accent sur la nutrition (outre la nourriture) – la sécurité et l’augmentation des revenus des agriculteurs plutôt que sur l’amélioration de la productivité agricole. Changer le comportement des consommateurs avec des programmes et des incitations appropriés est déjà à l’ordre du jour.

«Pour que tout cela se produise, le paysage actuel des incitations politiques qui favorisent les deux gros produits de base du blé et du riz doit changer. La conception de politiques agricoles, scénario post-COVID-19, doit inclure ces impératifs pour une transformation des systèmes alimentaires en Inde », ont écrit les experts.